新西兰女科学家创建的基因科技初创企业Engender

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来源:The Icehouse原创 

作者:Tiantian Sun

奶牛并不是生来就会产奶。和人类一样,母牛也只是在生完小牛之后的哺乳期才会产奶。

怎样才能保证奶牛尽可能多的产奶并提高奶农的收益?答案是让母牛不断受孕,长期处于哺乳期,并且尽可能减少母牛产下的小公牛数量,降低运营成本。

对奶农而言,母牛的价值远远高于公牛。于是,大部分奶农选择杀死初生的小公牛。

这种商业考量给动物带来的残忍远超公众的想象,也使得乳制品行业长期受到动物保护组织的抵制。

仅新西兰一年被宰杀的出生3、4天大的小公牛就超过2百万头。于是,业界寄希望于运用科技的力量来分选精子。

但是按性别对精子进行分选是一个很大的挑战,因为雄性(Y染色体)和雌性(X染色体)精细胞之间的外部差异非常小。

携带Y染色体和X染色体的精子在运动能力、游动速度、大小、密度、形状以及其他物理和化学特征方面表现出高度相似的特征。

目前的性别分选技术利用的是荧光激活细胞分选术(一种流式细胞术的方法),使用这种技术分选出来的精子会经历巨大的剪切力和静电场。

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Photo by Amber Kipp on Unsplash

简单来说,这种技术的缺点之一是——降低精子的活性,无法达到高质量繁育和优选奶牛、放大优势的目的。另一个则是——浪费大量健康的精子。

为了解决这一问题,奥克兰大学教授Cather Simpson在奥大商业创新中心UniService的支持下于2011年创立了科技初创企业Engender。

Simpson教授起初是由于痴迷研究光与物质的相互作用才从医学领域转到化学物理学这一交叉学科领域的,因为她想要搞清楚分子吸收光之后百万分之一或者亿分之一秒内发生的事情。

Simpson教授把这种研究比喻为定格摄影。她先用短而尖锐的激光光脉冲击中分子;然后,拍摄一系列光谱 “快照”,看看分子从激光中吸收的能量在做什么。

创立Engender后,Simpson教授开发出了一种利用激光在微流控芯片上 “人类头发丝大小 ”的通道之间 “推移”精子细胞来分离公牛精子细胞的独特分选技术。

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照片来自NZ Starup of the Week

与现有的荧光激活细胞分选术相比,这种技术成本低,对细胞造成的损伤最小,对精子的浪费更少,能够提高奶牛等大型动物繁殖的效率。

公司的首席执行官Darryn Pegram曾领导过多家快速发展的企业,其中包括辉瑞动物保健公司和农业软件公司FarmIQ。他还担任牧区温室气体研究联合会的独立董事及一家兽医软件公司的顾问。

Darryn从15岁起就开始在奶牛场工作,他喜欢农业和农民的真诚,因此职业生涯从未离开过农业。

在接受了兽医培训后,Darryn在乳业医学领域工作了五年。之后,他进入新西兰和英国的动物制药企业并对产品开发和创新产生了浓厚的兴趣。

Engender技术的主要发明人Simpson教授是新西兰最受尊敬的科学家之一。她曾在奥克兰大学物理系和化学科学学院任职,也是新西兰两个卓越研究中心的首席研究员。

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照片来自Physicsworld

Simpson教授的专业领域横跨光化学、光物理学、超快激光微加工设备研发

除了Engender的创始人,她还担任Photon Factory的负责人,管理着从微观到纳米级的加工设备,这些设备几乎可以用于任何材料的微观特征加工。

Simpson教授希望 Photon Factory能让人们看到——科学家所拥有的独特技能是可以让商业受益的。

她说。“大学研究人员确实很擅于设立宏大的目标,因为我们必须想象出完全不存在的东西。

有时,当我思考成功这个问题的时候常常会想——我的研究成果能不能写入教科书?我需要做一些不一样的事。”

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照片来自Engender Technologies

2017年9月,Engender公司创始人Cather Simpson教授获得新西兰总理Bill English及科学与创新部长颁发的1280万纽币的新科学基金,用以支持超快激光技术的进一步研发。

超快激光可以对各种材料进行极为精细地微加工,它不仅能够支持Engender的技术研发,还将成为Simpson教授实验室的创新基础。

2018年初,Engender与全球最大的三家人工授精企业签署了选择权协议,并成功完成了实验室试验,开始为大规模地商业化做准备。

8月,该公司的第一项核心专利在美国获批,并决定以20亿美元规模的乳业人工授精领域为目标市场,与在美国占据主导地位的竞争对手Inguran一决高下。

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Photo by Deon Black on Unsplash

11月,Engender被全球动物遗传学企业CRV-Ambreed收购(收购价保密)。CRV-Ambreed是荷兰企业在新西兰的分支机构,拥有115名全职员工和300多名兼职员工。

Simpson博士表示:“控制小牛出生时的性别对人工授精企业和奶农来说极具吸引力。低成本的奶牛性别选择技术将使农民更有效率地对牛群进行繁殖,并使优质的遗传性状得以延续。”

2018年以前,CRV-Ambreed曾陆续对Engender进行过较小规模的投资。

该公司高管谈到:“我们最初投资Engender的时候并没有想过日后要收购,只是想看看它会如何发展。随着时间的推移和该公司技术的不断完善,我们的投资兴趣才不断提升。”

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照片来自bizEDGE

完成收购之后,CRV-Ambreed公司决定让Engender的员工在新西兰继续研发,而CRV公司将以国际战略合作伙伴的身份将Engender的创新技术推向全球

Simpson教授表示:“研发团队非常高兴能为全球领先的科技企业工作,我们的技术将因此获得全面、快速地商业化,使奶农受益。”

她还谈到,希望自己早点明白的事情是——所有的一切都与人有关

“我们常常把注意力集中在项目、论文、出书和获奖上,但这并不是真正的价值所在。一句毛利谚语回答了’世界上最重要的东西是什么?是人,是人,是人。’

科学终究是人的活动。优先考虑这个理念,以及它所反映的个人和社会的所有层面,使我成为一个更好的导师和更好的科学家。”

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