新西兰初创企业如何用微生物冶金技术从电子垃圾中提炼黄金?

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来源:The Icehouse原创 
作者:Tiantian Sun

2019,废弃的电子垃圾多达5360万吨,相当于350艘豪华邮轮的重量总和” – ISWA

市场痛点

电子产品赋予了现代社会难以想象的工作和娱乐便利,但每年也产生了数千万吨的电子垃圾。由于电子产品更新换代的速度有增无减,电子垃圾也就源源不断地产生了。

电子垃圾中半数以上的材料对人体有害,有一些甚至是有剧毒。一台电脑有700多个元件,其中有一半元件含有汞、砷、铬等各种有毒化学物质;电视机、电冰箱、手机等电子产品也都含有铅、铬、汞等重金属。

相比生活垃圾,电子垃圾更难降解和回收,焚烧时所产生的有害气体也更多。这些有害物质不仅会对环境造成破坏,回收和提炼电子垃圾中的稀有金属也非常艰难。

图片由Mint Innovation提供

不同类别的电子垃圾成分大相径庭,因此,想要机械化、高效地提炼稀有金属非常困难;手工回收则会使操作者受到辐射、重金属和化学物质的伤害,难以合规地产业化

电子垃圾行业的挑战者大多以失败告终,原因大同小异—— 效率低/产值低/成本高。在不少行业巨头都未能取得重大进展的情况下,来自新西兰创新企业Mint Innovation带来全新的解决方案 。

解决方案

Mint团队先将电子垃圾粉碎,溶解为液体,提炼出贱金属如铜、铁;滤除未溶解的废料;加入特殊的微生物提取黄金、钴、铂等贵金属;最终使泥沙状的贵金属聚合,制成黄金、铂金颗粒或金属块。

图片由Mint Innovation提供

用Mint Innovation独特的微生物提炼法提取出贵金属后,没有价值的不可回收物和有害物质也一同融为液体,大大降低了分解废物的人工参与过程。并且,Mint innovation所采用的解决方案大大减少了环境污染,相比高温焚化(会释放温室气体+有害气体)和直接掩埋,微生物冶炼极具优势。

Mint Innovation之所以被寄以厚望,是因为其低成本、高产出和纯机械化生产流程。这些特质不仅保证了员工的健康,同时将成本降到了业内最低,还创造出了业内领先的全自动回收流水线。

相比发展中国家利润极低且污染巨大的人工分拣方式,Mint所推广的微生物提炼法给该领域带来了革命性突破。如果该技术大规模实施,将拯救数以万计、以人身安全为代价处理电子垃圾的低收入劳工。

图片由Mint Innovation提供

独特优势与市场前景

Mint于2016年7月申请并成功注册了“biometallurgy”(微生物冶金)技术专利。尽管传统冶炼巨头都渴望研发出类似的技术,并有大额资本投入,但Mint Innovation的技术一直处于领先地位,成为全球生物冶金行业耀眼的新星。

一吨金矿石的含金量约为15-20g。相比之下,一吨废旧手机的黄金含量要远高于金矿石。

由于Mint Innovation团队将业内17.4%的电子垃圾平均回收率提升到了全新的高度,新西兰最大的电子垃圾回收企业Remarkit选择了与他们合作,并为Mint提供了大量的商业投资、并给予了场地和设备方面的支持。

图片由Mint Innovation提供

Mint Innovation目前虽处于早期阶段,但实验室和工厂的规模却十分可观,并且还在在持续扩大,该公司每周提炼出的稀有金属产量也在持续增加。在与Remarkit公司的达成合作后,仅2018年Mint处理电子垃圾的数量就超过了200吨。

从投资角度来看,Mint Innovation主要有以下优势:

1、高收益:其产品——黄金、钴、铂等稀有金属的市场价格高。

2、环保:微生物提取法在很大程度上减少了对环境的污染。

3、低成本、可产业化

       1)原料成本较低,作为主要原料的电子垃圾能够以极低的价格(甚至免费)批量获得;   

       2)无需人力手工拆解,生产流程自动化,大大降低了劳动力成本,避免了对员工健康的损害。

4、掌握前沿技术和专利

图片由Mint Innovation提供

可以预见的是,随着每年不断增加的电子垃圾所带来的环境危害、对人类健康的威胁和稀有金属的流失,世界各国对电子垃圾回收的重视程度也将不断提高。

目前全球电子垃圾回收市场的规模为650亿美元,虽然电子垃圾中可回收的贵金属价值可达570亿美元,但当前低下的回收率和巨大的环境污染、对从业人员的健康危害和产业周边地区癌症的高发率都使该产业处于违法的灰色地带,无法得到健康、高效地发展。

据Visual Captilist分析,由于全球范围内大型金矿的开采几乎都受到了COVID-19疫情的影响,黄金产业链从运输、加工到销售等各个环节的成本都将大幅上涨。因此,市场对新型黄金冶炼技术的渴求也会越发强烈

Mint Innovation将充分利用其独有的微生物冶炼技术和全自动工业流水线,将垃圾、废料转化为高价值的稀有贵金属,取代严重污染的零散手工回收业,成为行业领导者

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